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30 octobre 2021 6 30 /10 /octobre /2021 08:47

LA BÊTE DE LA MONTAGNE. Il y a 90 ans, un orque épaulard femelle se rendit à Portland (Oregon, Nord-Ouest des Etats-Unis, côte du Pacifique). La nouvelle fit l'objet d'un article par un journaliste de l'Oregonian", James McCool. L'accueil qui lui fut fait, ainsi que son destin en ces lieux, est révélateur des tiraillements de la société américaine, y compris à une époque de Taylorisme/Fordisme triomphant où l'animal sauvage (parmi bien d'autres entités vivantes dont une écrasante majorité de l'humanité elle-même) était réifié comme jamais auparavant. A la fois adulé par certains et redouté par d'autres, le grand animal provoqua une grande effervescence locale. Après avoir reçu la visite de milliers de curieux, il fut baptisé "Ethelbert" (ÆthelberhtAethelbert ou Ethelbert (mort le 24 février 616) est roi du Kent de 580 ou 590 jusqu’à sa mort. Il est le premier souverain anglo-saxon converti au christianisme. Fils et successeur d'Eormenric, il épouse (probablement avant son avènement) la princesse mérovingienne Berthe, fille du roi de Paris Caribert.  Sous son influence, les rois Sæberht d'Essex et Rædwald d'Est-Anglie se convertissent à leur tour. Le Kent semble exercer à cette époque une certaine autorité sur le reste de l'Angleterre. D'après Bède le Vénérable, Æthelberht exerce l’imperium sur les autres royaumes anglo-saxons. La Chronique anglo-saxonne lui attribue le titre de bretwalda, ou « souverain de Bretagne ».

The local buzz was incredible. The orca swam and spouted in the Columbia Slough near Jantzen Beach, the city’s popular amusement park. Thousands of Portlanders turned out to see this strange visitor. Popcorn stands popped up to feed the throngs. The “black fish” was soon renamed, quite possibly the first-time an orca in the Northwest received such an official — and distinctly human — designation. Several were proposed beyond “McCool’s whale,” including Moby Mary, Oswald and Egbert, but most folks and the media settled on “Ethelbert.”

Columbia Slough n'était pas un endroit pour une orque. En plus de manquer d'eau salée, c'était le principal débouché des eaux usées de Portland. Au fil des jours, Ethelbert semblait devenir léthargique et sa peau développait des taches disgracieuses. Certains voulaient la capturer pour en faire une sorte de bête de foire, d'autres souhaitaient la tuer (y compris à la dynamite). Un ancien chasseur de baleines, Edward Lessard, et son fils Joseph, infligèrent à l'orque un coup de harpon fatal. On voit ici un homme poser avec Ethelbert après sa mort.

Les stations baleinières étaient encore actives dans la région à cette époque (la dernière d'entre elles arrêta définitivement ses activités en 1965). Quoi qu'il en soit, les Lessard se firent subtiliser leur prise par une bande d'opportunistes qui halèrent le cadavre, puis se firent une petite fortune en pièces de 10 et 5 cents en exposant l'animal mort (l'"Oregonian" titra à cette occasion : "Hijacked for a side-show")...

Les Lessard furent poursuivis pour violation des lois de la pêche, le magazine "Idaho Statesman" les présentant comme "les hommes les plus mauvais au monde"... Mais ceux-ci s'en sortirent finalement à bon compte.

MAUSOLEE. Le corps d'Ethelbert fut placé dans un réservoir rempli de formaldéhide. Après quoi, il disparut de la vue et des mémoires pendant 3 décennies. En fait, le cercueil avait été enterré sur une montagne (Livingston Mountain, north of Camas and Washougal, on the Washington side of the Columbia). Après bien des péripéties et vicissitudes, le corps quasiment intact fut retrouvé en 1969, ce qui fit à nouveau les gros titres de l' "Oregonian". Une décennie plus tard, l'animal fut enterré à nouveau, définitivement, au même endroit. Et il semble que des enfants aient découvert l'endroit et pris des dents de l'orque comme souvenir... Voir le détail dans l'article passionnant et particulièrement documenté de Knute Berger, mis en ligne hier sur le site de "Crosscut".

https://crosscut.com/environment/2021/10/1931-orca-swam-portland-and-caused-stir

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